06:45 04.11.2018
Поздравляем победителей 47-ого конкурса
1 AuthorX aj009 Заради малого
2 Нарут aj001 Экипаж отшельника
3 ЧучундрУА aj018 Інший бік


22:37 05.08.2018
Поздравляем победителей 46-ого конкурса:

1 Мудрун ai010 Миллиард лет одиночества
2 Мудрун ai002 Счастливчик Харон
3 Изольда Марковна ai028 Лестничный



   
 
 
    запомнить
     
Регистрация Конкурс № 47 (осень 18) Фінал

Автор: Чукча-Социолог Количество символов: 37023
31. Война за мир. Предложение, от которого нельзя отказаться. Финал
рассказ открыт для комментариев

u011 Дезинсекция


    Лежать на битом кирпиче оказалось неудобно. Так что разлёживаться я и не стал…
    

     Приподнявшись на восьмереньки и чуть оглядевшись, наконец, осознаю себя ползущим среди развалин западного крыла Цитадели. Развалин. Цитадели. Ой…
    Посылаю сигнал... - нет ответа. Нет ответа! От Верховного! Но это невозможно... это так же невозможно, как превращение Цитадели в развалины!
    Вторая не ответила тоже. И весь Внутренний Круг, вся первая Десятка... Как насчёт Резервной? Первой из отозвавшихся оказалась Тринадцатая. Ну да, кто же ещё?!. Её ответ на уровне эмоций представлял собой нечто такое очень для неё характерное – сочетание славабогутыцел и гдетышлялсяидиот... Но на чисто вербальном уровне прозвучало лишь чёткое уставное:
    - Слушаю, Великий Десятый!..
    Перед глазами возник её облик: ростом чуть ниже большинства арахнидов, подтянутое тело, иронично и как бы снисходительно приподнятая головогрудь, чуть прищуренная пара больших глаз - и постоянно настороженная шестёрка малых.
    - Есть связь с?.. - она не дослушала:
    - Нет.
    И замолчала. Вывод предстоит сделать мне. Я пытаюсь сформулировать поизящнее:
    - Каковы, по-твоему, шансы, что кто-то из Десятки ещё не выведен из строя?
    - Нулевые, - подчёркнуто спокойно ответила она. Под этим спокойствием ощущался подавленный эмоциональный ураган – полноценный боевой спурт. - Из Внутреннего Круга, похоже, выжил только ты. Из Резервной Десятки - только я. Они хорошо просчитали удар…
    Теперь не дослушал уже я. Задействовав все оставшиеся системы связи Внутреннего Круга, передаю по всем каналам лишь одну фразу:
    - Чёрная тревога!
    Что это означает, знает каждый арахнид, вышедший из детсадовского возраста: война, к которой наша цивилизация готовилась больше тысячи лет, началась. Вот только продлится она недолго. По этому сигналу Средний Круг - две сотни членов правительства и высшего генералитета - и Внешний Круг - десять тысяч руководителей среднего звена – сделают то, чему обучались всю жизнь. Как, собственно, и все остальные арахниды. Каждый знает, какое место займёт в строю, когда начнётся Последняя Война...
    Знаю и я:
    - Как Десятый Вождь, временно принимаю на себя обязанности Верховного Главнокомандующего. Тринадцатая временно назначается Вождём Номер Два. - Официально провести назначение до плановой или внеплановой Переаттестации невозможно, но практически это никакой роли не играет: конкурентов у нас, похоже, не осталось. Да и вряд ли мы уже доживём до Переаттестации...
    Я кликнул Тринадцатую... в смысле - уже Вторую... в общем, Мариночку – с четвёртого класса знакомы, как-никак:
    - Тебя им вырубить не удалось? Почему выжил именно я?
    Она устало-снисходительно вздохнула:
    - Ты просто оказался слабее остальных, Петенька. Слабее, чем они ожидали. Первая магическая атака - отбрасывающая - должна была просто заставить членов Внутреннего Круга и Второй Десятки заякориться… ну, вцепиться в реальность и тем самым зафиксировать своё местоположение. А потом уже – практически сразу после – они нанесли полномасшабный удар, уже во всю силу. По тем самым “якорям”, которыми зацепились Вожди. Но тебя снесло ещё первой атакой, ты заякориться не сумел - и удар по тебе пришёлся по пустому месту. А я - вовремя сообразила, что происходит, и успела отскочить – удар пришёлся уже по касательной. Вторая тоже почти успела... Но её били куда сильнее, и она была слабее меня...
    Резануло вот именно это спокойное “была”… Да и снисходительный тон, пожалуй, неуместен! Ну да. Я не маг. По крайней мере, до среднего по Кругу уровня мне далеко. Не стану даже обижаться. У меня есть другие достоинства. По крайней мере, последняя Переаттестация показала именно это! Да и кто бы говорил, Тринадцатая!.. У тебя, кроме магических способностей, тоже ничего нет! Но всё ж таки – спасибо, что выжила, глаза б мои тебя не видели…
    Похоже, предпоследняя мысль оказалась слишком громкой - она расслышала:
    - Ну да, да... Мы все знаем, за какие именно достоинства тебя так ценила Вторая! - да уж, в сарказме и иронии с ней не сравнился бы и Верховный. Если б Переаттестация это учитывала, она с подросткового возраста бы в Круге оказалась!
    …Между прочим, если бы не эти достоинства – которые ты и сама вполне себе ценишь со старшей школы – дела наши были бы плохи. Код доступа к Косе Кроноса вообще-то только у Верховного и Второй имелся. Резервные коды остальных членов Десятки активируются лишь через полчаса после исчезновения сигнала от Первого и Второй. Мне всегда эта схема казалась вопиюще ненадёжной. Так что пришлось тихохонько вытащить код из подсознания Инги В момент экстаза, знаешь ли, никто себя полностью не контролирует. И именно потому мы сэкономим сейчас кучу времени, резко увеличив шансы арахнидов на победу в войне…
    …Должен был бы я сказать этой ясноглазой стерве. Но вместо того само собой произнеслось почему-то:
    - Прям вот сама чисто белый ангел?
    Она излучила весёлость. Поймала меня, зараза!
    - Жду ваших приказов, Верховный…
    Я с радостью поменял тему:
    - План один-бэ, классика. Косу Кроноса мурашики точно не тронут. Их считалка может позволить им несанкционированно подключиться к Косе, но собственного аналога у них нет. Ну – раз мы живы… Значит – просто пойдём и убьём их…
    Естественно, всё время разговора я не стоял на месте, а пробирался по развалинами вглубь Цитадели. Не так уж сильно она, кстати, и пострадала. Серьёзные разрушения возникли, похоже, сугубо в тех местах, где атака застала членов Круга. Основная часть подземного сооружения уцелела. Оно и понятно: задеть Косу формикоидам хотелось меньше всего. Именно радли её захвата всё и затевалось. Значит – всё просто: добежать до машинного зала, залезть в контур Косы Кроноса – и стереть из реальности мерзких шестиногих тварей.
    Тут главное – успеть: всё зависит от расчёта времени. Ведь у формикоидов нет своей Косы Кроноса. Когда я только вошёл в Круг, то от известия об этом испытал нечто вроде удара мешком по головогруди:
    - Как – нету?!? –потрясённо пробормотал тогда я. Надо отдать Верховному должное – он, глядя на мою потрясённую физиономию, сумел не заржать.
    - Так – нету. И никогда не было, врёт их пропаганда – а вот наша, для разнообразия, правду говорит. Да и откуда бы? Формикоиды всегда славились кибернетическими технологиями, биотехом … Но техномагия – не их сильная сторона, увы.
    Я попытался собрать мысли в кучу:
    - Но если у нас есть Коса Кроноса, и она, как вы говорите, готова к использованию, а у них – нету, то почему же формикоиды ещё существуют?
    Верховный ответил уже без особого веселья:
    - Потому, что мы не можем полноценно управлять своим детищем. Гарантии нет, что побочный результат её применения не уничтожит мир. У нас просто нет возможности просчитать, ну – достаточно быстро, по крайней мере, каков будет результат каждого конкретного её применения.
    Я промолчал, поняв, что это ещё не конец откровений. Вождь продолжил:
    - А вот формикоиды с помощью Короны Каина могут это сделать. Могли бы, если…
    - Если бы получили доступ к Косе. Надеюсь, мы её хорошо охраняем!
    Тон Верховного стал предельно серьёзен:
    - Не всё так просто, Десятый. Понимаешь, нам ведь тоже нужен полный комплект «технологий Бога». Нагнать формикоидов в кибернетике мы в обозримое время не сможем. Скажем так: у нас шансов создать свою Корону – примерно столько же, сколько у них – свою Косу. Мы можем попробовать выкрасть её… Но и они так же за Косой охотятся. Ну, и потому остаётся третья возможность. Они могут, с помощью той же Короны Каина, получить несанкционированный доступ к Косе Кроноса – просто вычислив код доступа. И включить её. Но.
    Голос его упал до шёпота.
    - Но если кто-то с нашей стороны войдёт в контур Косы в момент её соединения с Короной, то получит возможность использовать и то, и другое. Ловля на живца такая, знаешь ли…
    Со всей Вселенной в качестве приманки.
    Но и добыча же велика!
     
    Интересно, сколько времени надо, чтобы вскрыть защиту Косы? Даже Корона не сделает это мгновенно. Знать бы ещё, что там происходит… Увы, все системы связи, кроме самых простых речевых, типа матюгальников на столбах, вышли из строя. А вот подруга моя, что характерно, не ослепла. Она же всевидящая. Или – всечувствующая… Маринка неоднократно пыталась мне объяснить, как она всё это воспринимает – нечто среднее между зрением, осязанием и ментальным озарением. А, собственно…
    - Вторая, дай картинку! – приказал я, неожиданно даже для себя самого обнаружив в своем мыслеголосе характерную твёрдость. Твёрдость Верховного Вождя. Быстро же оно приходит…
    Её восприятие обрушилось на меня, будто новый магический удар. Собственно, это и был по сути магический удар... Зато теперь всё стало намного понятней. Почти весь мир, теперь можно рассматривать! Правда, самые интересные районы остались затянуты серой мглой. Увы, разглядеть, что делается в Центральной Пирамиде формикоидов, не удаётся: чувствуется лишь чудовищная концентрация магической энергии. Сравнимая по масштабу, но существенно иная по спектру напряжённость возникла и на Побережье: динообразные тоже готовили какую-то пакость. Пока не ясно, нам или противнику… Ладно, пусть их! Самое главное, что вся Цитадель проглядывалась вполне отчётливо. На нижних этажах не осталось ничего живого. Да и вообще – лишь пять активных арахнидов обнаруживались в пределах сооружения. Из них двое раненых, ещё один – одна – кажется, не пострадавшая особо – пытается оказать им помощь… Да, Вождей они выцеливали по одиночке. Но массированный ментальный удар пришёлся и по всему объёму нашей штаб-квартиры… Четвёртый, пробирающийся через полузаваленный коридор на втором сверху уровне – я. Пятая, идущая с противоположной стороны, на третьем уровне – Маринка. Ясненько.
    Коса Кроноса пребывала в полуактивном состоянии – вокруг периодически вспыхивали молнии информационных сигналов… Ну да, всё правильно: какой-то формикоид сейчас, надёв Корону, пытается хакнуть систему управления нашим абсолютным оружием.
    Интересно, кто именно? Верховная Королева снизошла? Или – сам юный Император?.. Наверняка он. В конце концов, для того Королева его и рожала…
    Я встречался с Самой пару раз. Впервые, ещё в ранней молодости, был просто подавлен.
    Когда-то, давным-давно, королевы у формикоидов были просто плодящими самками, как и у их диких предков. Они и сейчас таковыми остаются, конечно… до некоторого то ли возраста, то ли уровня развития – у них одно обычно связано с другим. С определенного момента они перекладывают непосредственное деторождение на младших по рангу половозрелых самок, а сами концентрируются на политическом управлении отдельными колониями. Если младшие матки иногда даже самостоятельно передвигаются с трудом, то старшие, вознаграждая себя за десятилетия, если не века, физической немощи, обычно наращивают такие мышцы, что не всякий динообразный бы постеснялся. И с хитином часто экспериментируют… не понимал никогда, причём тут рога? В их мифологии это что-то обозначает, что ли?
    Нет-нет, Верховная, конечно, наигралась в такие игры ещё за века до моего рождения. Она оказалась даже ниже ростом некоторых своих подчинённых – в длину всего-то метра три-три с половиной. Ни рогов, ни даже дополнительной пары челюстей она себе не вырастила… Да уж – нетипичная Старшая! Но вот на месте яйцеклада… теперь находилось жало. Фантастической остроты и твёрдости. Но потрясающей гибкости. И яда в нём, похоже, было достаточно, чтобы уложить на месте весь Внутренний Круг с Резервной Десяткой за раз. Совершенно определённо – с деторождением на тот момент она завязала радикально…
    Так что, когда я через пару лет узнал, что она таки родила – чуть в обморок не грохнулся от удивления. Но – факт: Королева умудрилась сначала снова превратить жало в нормальные репродуктивные органы, родить – и опять восстановить изначальную боевую биоконструкцию. Так появился Император. Рождённый без оплодотворения, он мог оказаться только мальчиком. У формикоидов – обычная для всех мурашей система: неоплодотворённая матка рожает мальчиков, оплодотворённая – девочек. Неполовозрелые самки обычно становились рабочими, неполовозрелые самцы – солдатами. Половозрелые самцы формировали касту умников-интеллектуалов… в число которых входили и учёные-маги. Император же, сыно-муж Великой Королевы, не мог не стать сильнейшим из них.
    Ну да, всё сходится: именно для этого, ради одной – сегодняшней – битвы, она его и родила. Уже тогда, пятнадцать лет назад, очевидно, формикоиды знали, как добраться до Косы Кроноса. Вот только считали, что достаточно сильного оператора для Короны Каина у них пока нет. И вырастили его, ценой откладывания Армагеддона на полтора десятилетия. И вот эту инфернальную парочку – Великую Королеву и Императора – я и должен сейчас переиграть с листа. Круто…
    - Не дрейфь, - услышал я иронический Маринкин шёпот. – Император – всего лишь маг. Это по моей части…
    Да, очень успокаивает!
    -…Лучше глянь, что творится у динообразных!
    Внезапно весь мир сузился до пространства одной круглой полянки между скалами. Угу, сакраментальный Сад Камней на Побережье. Любимое место встреч их Совета. Чем-то эта структура напоминает наш Круг, но с существенными отличиями: фиксированного членства нет, и как оно определяется в каждом конкретном случае, я так и не понял. Но сейчас они были тут все. Почти выцветший от старости Коричневый Дедушка обвился вокруг каменного пика и будто спал. Циан Мозговзрыватель, наоборот, напряжённо раскачивался из стороны в сторону, иногда будто вздрагивая всем телом. Белый Гигант, Старейшая Зелёная и Фиолетовая Девочка сидели спокойно, будто на обсуждении проходного вопроса – о создании нового загона для ракоскорпионов в столичном регионе или ещё чего-нибудь подобного. Ого! Чуть в сторонке сгустилось облачко кровавого тумана – пожаловал даже вечный диссидент, Бестелесный Алый! И – сам председатель совета, Лиловый Грандиозный. Правда, как раз грандиозности в нём особой не чувствуется. По размерам он сильно уступает Белому Гиганту. По излучаемой агрессивной самоуверенности – Циану. По интеллекту – Девочка ему как минимум не уступает. Но вот, почему-то, в главные выбился именно он…
    -Куда смотришь, дурень! Выше, над ними!
    Ой. Да, прямо надо всем честным собранием в виде полуоформившегося облака парил он – Величайший Чёрный!!! Несомненно, самый сильный динообразный последнего времени. Реальный, а не формальный их вождь. Но в Совет почему-то не входящий. Ну – не входивший до сих пор… Он появлялся на официальных собраниях Совета раз пять за всё время. И чтоб он пришёл одновременно с Бестелесным Алым – такого вообще не бывает, оксюморон!..
    Так и не понял, кстати, как они летают. Ну, то есть, понятно, что машут крыльями. Но они ж слишком тяжёлые всё равно! Даже самые некрупные метров по пять в длину… И почему дракоши имеют шесть конечностей, хотя все прочие хордовые – только по четыре? Маринка хмыкнула:
    - Да нет у них никаких крыльев. Они тетраподы, как хордовым и положено. Просто им психологически трудно заставить себя летать, если они будут помнить, что крыльев у них на самом деле нет. Так что ящеры просто внушают себе, что крылаты – им так проще. А уж мы – весь остальной мир – становимся случайной жертвой их самовнушения…
    Да уж. Вот они – действительно маги. Обычной техники динообразные, ведущие полуводный образ жизни, не знали никогда. Но вот в магической сфере у них конкурентов нет…
    - Ну, это мы ещё посмотрим, - пробомотала Марина.
    - Угу. Не забудь, тебе ещё Императора валить…
     
    И вот тут мы почувствовали новый удар.
    Просто-напросто я вдруг обнаружил, что нахожусь совсем в ином районе Цитадели, чем мне казалось прежде: вовсе не на четвёртом уровне к западу от машинного зала и на шесть уровней выше, а на втором уровне, причём – восточнее Косы… И, соответственно, двигаюсь явно не в ту сторону. И почему-то очень тихо стало в ощущениях.
    - Марин, ты где?
    И почему же стены вместо бежевых стали грязно-зеленоватыми? И свет уцелевших ламп – не желтый, а уныло сине-зелёный, будто идущий из-под воды? С чего это весь мир вдруг перекрасился? Я напрягся, и…
    - Привет, Циан! – услышал я искажённый помехами мыслеголос Марины. – Чего тебе? Если ничего срочного, то зайди лучше завтра…
    - Не торопись, дорогая… - тон динообразного поразительно сочетал подчёркнутое внимание, равнодушие и почти не наигранный ироничный флирт. – Надо поговорить.
    Я был вынужден пробираться вперёд на ощупь – всё поле зрения залило проклятое сине—зелёное сияние.
    Марина не стала продолжать пикировку – нам действительно некогда. Я почувствовал за пеленой визитки Циана обмен ударами…
    - Неплохо, - в голосе ящера теперь различались гнев и страдание. – Да, летать я с месяц не смогу теперь. Но и ты истечешь кровью до того, как доберёшься до цели!
    Я увидел, наконец, что происходит: Циан Мозговзрыватель привалился снаружи Цитадели к непострадавшей восточной стене. Неплохо – пару минут назад он находился за тысячи километров отсюда. Крыльев у него теперь нет. Ну, собственно, и не было никогда – просто теперь эту мысль Мариночка вбила ему в подсознание. А моя Вторая… Шла вперёд – действительно вперёд, ложное чувство направления исчезло, морока больше нет. Но за ней тянулась кровавая дорожка. Каждый шаг стоил ей чуть ли не стакана крови… Крови?!.
    Я хмыкнул – и окликнул дракона:
    - Тебя обманули, Циан. Кровью она точно не истечёт. У неё вообще нет крови. У неё – гемолимфа
    Это у тебя, хордовое, сердце перегоняет кровь, разносящую по всем органам кислород. А у нас всё тело пронизано сложнейшей системой трахей-воздуховодов, подходящих к каждой отдельной клетке. Гемолимфа же разносит всего лишь пищу, а не воздух! Её потеря отнюдь не столь критична…
    Секундного замешательства Циана Марине хватило с лихвой: белая молния прорезала сине-зелёное марево… и его не стало. И дракона я сразу перестал чувствовать.
    - Ха! Молодец! Спасибо… - Марина послала мне воздушный поцелуй. Никаких ран у неё на теле видно не было. И кровавый след позади – тоже исчез…
    Главное правило магических стычек подобного рода, где идёт навязывание противнику нужного тебе тоннеля реальности – найти в его установках противоречие. Посеешь сомнение в нём – победишь… Эй, дорогуша, я, конечно, плохой маг, но уж школьную программу-то освоил!
    - Не прибедняйся, - она поцеловала меня ещё раз. – Это не школьная программа. Даже не вузовская. Аспирантура, экзамен за первый год…
    - Почему он атаковал именно нас, а не формикоидов? И чего им вообще надо?
    - Против них могли послать кого-то тоже… С другой стороны, Циан – профессиональный киллер. В общем, возможно, против нас его послали потому, что нам ближе до цели… Их не устраивает любой вариант: кто бы ни получил под контроль полный комплект технологий Бога, дракошам от того ничего хорошего не светит!
    - Так поднажмём!
     
    А ведь я уже почти поверил, что мы дойдём без приключений… Зал-преддверие. Они ждали там. Атаке предшествовал чудовищный по мощности, но короткий магический импульс – совсем не похожий на умеренное, но длительное воздействие динообразных. Оно и понятно – всё-таки формикоиды не столь бездарны в техномагии, как нам хотелось бы думать. По крайней мере, они не ограничены в своих возможностях только силой живого разума.
    Я, конечно, понимал, что их – физически – тут сейчас быть не может. И что Маринка подходит к машинному залу Косы Кроноса с противоположеой стороны, и тоже тут не присутствует… Но – увы: чувства вполне однозначно утверждали противоположное.
    Великая Королева шагнула вперёд:
    - Я думала, это будет Артур, ваш прежний Верховный. Тебе повезло, Многорукий: последние пятьдесят лет я готовилась к встрече с ним, а не с тобой…
    Я позволил себе короткий смешок:
    - А вот я всегда ждал именно Вас, Ваше Величество…
    Так и есть: нас – звёздную команду, все члены которой, кроме меня, сгинули в локальных схватках по всему миру – натаскивали именно на неё. А на кого ещё? Лучше Самой у них всё равно никого нет.
    Крайними глазами я видел, что Император точно так же обменялся парой реплик с Мариной…
    …Королева атаковала так быстро, что я с заметным раздражением подавил желание протереть глаза. Тоже ускоряюсь до максимума, и почти сравниваюсь с ней. Почти…Но она в разы тяжелее, чем я. И сильнее, конечно, но при такой скорости сила всё равно не успевает “догонять” удары. Жаль, что энергетическое или огнестрельное оружие так легко магически выводится из строя в ближнем бою: оно бы здорово облегчило мне задачу… Но, в конце концов, не я ли – последний из легендарных “многоруких”, которых как огня боялись самые грозные бойцы всех трёх разумных видов Земли?..
    Прозвище такое нам дали не зря. У нормального арахнида полноценно работает только одна пара рук, вторая способна выполнять лишь элементарные повторяющиеся движения, так что от формикоида или дракоши он отличается несильно. А вот нас с детства, по экспериментальной программе, натаскивали на иное. Ну да, и развитие мозга тоже связано с развитием моторики рук…
    Внутренний Круг создал нас – но он же первым и пожалел об этом. Уж слишком хороши мы оказалсиь. Слишком быстро росли от одной Переаттестации к другой…Потому нас и бросали потом всё время из огня да в полымя. Тогдашний состав Внутреннего Круга вовсе не горел желанием однажды уступить нам место. Это я давно понял. Так что – “многорукие” постоянно сокращались в числе… Но зато выжившие росли в рангах ещё быстрее. А последний дорос до самого верха.
    Нет, Королева оказалась хороша. Лучше меня, хотя и ненамного. Проклятое жало! Я мог зайти с любой стороны так, что её тело – в три четверти тонны весом – не успевало развернуться, но ядовитое острие отражало все мои атаки. Причём вполне очевидно, что это она ещё не напрягается. Не то, чтобы от обороны работает, но, так сказать, “не гонит”. Понятное дело – её задача лишь выиграть время для сыно-мужа. Тот рулит Короной – и одновременно умудряется сражаться с Тринадцатой-Второй.
    А вот дела у Мариночки, похоже, идут не ахти. Она просто застыла – на полушаге: две правые ноги вынесены вперёд, две левые касаются пола. Движение – как в очень сильно замедленной съёмке. Перед ней дрожала, чуть расплываясь и снова сразу же концентрируясь, тень Императора. И вот ведь странно: казалось бы, этот малыш едва полутора метров длиной должен был бы смотреться рядом со своей гигантской жено-матерью, как карась рядом со щукой… Но почему-то не смотрелся. Если честно – наоборот: рядом с ним «карасём» казалась как раз чудовищная Верховная Королева…
    Эмоциональный фон Марины чувствовался слабо, но то, что до меня доходило, не особо радовало. В боевом спурте всё четче ощущался привкус отчаяния. Если пока ещё не поражение, то опоздание нам светило вполне определенно. Но если наш вундеркинд будет вынужден отвлечься на угрозу своей жене-матери… Я решился.
    Бросок –удар – блок – выпад жалом… Перехватываю его, как оголённый провод голыми руками, беру на излом… Она вывернулась, конечно – я просто отлетел в сторону, но и острие замерло под неправильным углом! Королева отступила – и я рванул в атаку, тратя последние силы. Будучи прижатой к двери в машинный зал, она взмахнула жалом снова… я совершил ложный выпад – и ядовитое острие вспороло её собственное правое плечо. Королева зашипела – полной иммунности к собственному яду у неё быть не могло, арахниды и формикоиды всё-таки слишком похожи… Значит, через несколько секунд она ослабнет ещё больше.
    Тень Императора перед Мариной дрогнула в последний раз – и исчезла. На миг он возник передо мной, заслонив Королеву – и зал-преддверие опустел.
    Марина тоже пропала – ну разумеется, она же на самом деле с обратной стороны к машинному залу подходит. Тринадцатая проорала:
    - Вперёд! Они хотели лишь задержать нас…
    Мы метнулись вперёд… и упёрлись в лиловую стену.
    - Нет. Не пойдёт.
    Лиловый Грандиозный смотрел на нас с каким-то ненаигранным спокойствием, даже скукой.
    - Пошёл вон, - чётко и разборчиво ответила Марина. Похоже, после Тени Императора посажённый генерал динообразных её напрягал уже не очень. Скорее, вызывал раздражение.
    Лиловый Грандиозный хмыкнул. И…
    Что-то стало меняться. Да, его “визитка”: прежде всё окружающее просматривалось сквозь бледное-пурпурное марево. Теперь же цвет стал меняться. В лиловом появились отдельные более тёмные прожилки. Вот они стали доминировать… Вот всё обозримое пространство оказалось залито густо-фиолетовым… Наконец, вокруг сгустилась полная тьма.
    - Ну же, не стоит так волноваться, - в голосе Величайшего Чёрного сквозила нескрываемая ирония.
    Я не видел теперь вообще ничего. Изменился вокруг ландшафт, нет ли… Осталось только наощупь двигаться вперёд. Сквозь усиливающееся головокружение и шум в ушах я чувствовал, что Марина бьёт, пытаясь зацепить противника, но без толку. Одновременно, без отрыва от боя, она пыталась и выцелить его довольно вычурным способом. Этот приём я знал, но он намного превосходил мои скромные способности мага. Если не знаешь, где у противника уязвимое место – условное «сердце» - просто назначь ему его. Согласно правилу номер два магического сражения, полная неуязвимость невозможна. Всегда есть – теоретически – точка, удар в которую принесёт тебе победу.
    Ну да, что есть сердце Величайшего Чёрного? Я мобилизовал все силы – и на миг прорвался сквозь морок: дверь машинного зала находилась буквально в метре от меня. И вот ведь странно: я одновременно видел её – и в то же время понимал, что тьма вокруг никуда не делась… Тьма! В “щель” между этими двумя “картинками” ураганом ворвалась Марина. И безбрежное море тьмы стало стремительно скукоживаться, концентрируясь в точку – сияющую теперь уже совершенно ослепительно-чёрным… но всего лишь точку!
    Белая молния Марины обрушилась на этот экстремум тьмы – и снова, и опять… Величайший Чёрный закричал – будто целый хор голосов вопил одновременно… И всё же у неё не хватало сил. Совершенно определённо – не хватало. Яркость тьмы упала от уровня анти-Солнца до яркости свечи… Но белые молнии стали и вовсе не заметны. Тогда я шагнул вперёд – и сжал чёрный огонёк обеими правыми руками…
    Странно. Дело даже не в боли – хотя она была такой, будто всё тело оказалось в чёрном огне. И не в том, что обе правые руки мгновенно парализовало – к чему-то подобному я был готов. Просто сразу стало ясно, что это ранение – смертельно. Пройдёт несколько минут или даже час – и всё… Вот только это уже не имело значения. Я доковылял до дверей зала, распахнул их… Коса Кроноса всё ещё держала оборону. Да мне достаточно пройти всего сотню метров – и вообще уже ничто не будет имеет значения!
    Через восприятие пришедшей в себя – и рванувшей со всех ног вперёд, чуть ли не прямо на восьмереньках, Марины, я видел, как сжавшийся от чудовищной боли Лиловый Грандиозный вылил свои страдание и ярость в чудовищный вопль, от которого обрушились скалы Сада Камней… Понятно, почему Величайший Чёрный официально не входил в Совет: его никогда не существовало. Эта личность оставалась сугубо виртуальной – как крылья динообразных. Её лепили коллективно все члены Совета, но в первую очередь – сам Лиловый: он больше половины своей мощи перелил в этот виртуал, неудивительно, что его базовый образ выглядел столь блёкло… Одновременно, похоже, растворился и Бестелесный Алый – вечный диссидент был столь же виртуальной тенью нереального же диктатора.
    Теперь же Лиловый бился в ярости – и стал виден его истинный масштаб. Раздражённое движение крылом – и Белый Гигант откатывается в сторону. Короткий, но чудовищно насыщенный информационный сигнал – и почти оглушённая им Фиолетовая Девочка припадает на песок… Забавно на них смотреть. И интересно. Куда интереснее, нежели следить за дрябнувшим слоем хитина на своих руках, из-под которого кое-где стала сочиться гемолимфа. Тем более – разобраться, почему перестала работать задняя правая нога. Пожалуй, даже смотреть не стану. Одежда вот расползлась гнилью ещё на входе. Зато до внешнего периметра Косы осталось всего-то двадцать метров. Нет, уже десять.
    Ну вот, отнялась и вторая правая нога… Ладно – будем ползти. Две левые руки и две левые ноги – это же ещё целых четыре конечности! Хордовые, кроме динообразных, спокойно таким количеством обходятся. Жаль только, малые глаза окончательно закрылись…
    Пять метров. Три метра… Один…
    Цвет ауры Косы Кроноса изменился: вместо бледно-голубого он стал золотым. Кажется, Император с Короной Каина успел раньше… Какая жалость.
    Да, раньше меня. Но вот Марина влетела в контур Косы как раз в тот же самый миг. Две воли схлестнулись в борьбе за контроль над объединённой системой Бога… И тут я, пробормотав код доступа, наконец, ввалился в Косу. Мгновение – и изменилось буквально всё. Я успел отдать приказ об отмене всех повреждений своего тела… Но почувствовать молниеносное исцеление уже не успел. Весь реальный мир мгновенно провалился куда-то вниз… За грань. Нет, реальный мир как раз никуда не делся. В бесконечном золотом сиянии растворилась лишь Майя, великая иллюзия… И тут я оказался не одинок.
    Рядом пребывали ещё трое. Ощущение пространства стало радикально иным, но одна из местных личностей совершенно определённо ко мне намного ближе других. И куда более дружелюбно настроена. Марина… Ну да, кажется, это аналог поцелуя:
    - Спасибо! Сейчас начнётся…
    Да, Великая Королева и Император, находившиеся близко – и в то же время чудовищно далеко – готовились… Но тут я понял, что меня встревожило:
    - А как ты вошла в Косу? У тебя-то кода доступа не было?
    Она рассмеялась:
    - А у тебя-то он откуда?
    Ну, теперь она знает – наши сознания открыты друг другу… Чтоооо?!? Ах ты, дрянь
    Она откровенно забавлялась:
    - Значит, как вытащить код доступа из подсознания сексуальной партнёрши при оргазме – так всё в порядке – во имя высших интересов цивилизации арахнидов ведь всё. А как с тобой самим проделали то же самое, причём во имя тех же интересов – так мы уже и обиделись, да?
    - Есть разница!!! Одно дело – по должности это делать. Другое дело – с действительно любимым… - я осёкся.
    - А если оно совпадает в данном случае? И – как, Инга тоже считала, что у вас всё по должности?
    Формикоиды, практически слившиеся в единое целое, пошли в атаку. Я проглотил всё, что хотел ещё сказать.
    Ладно, радость моя!!! После победы я тебе это ещё припомню!
    Золотое сияние вокруг мгновенно сменилось чернотой космоса. Рядом висела громада Земли. Хотя – не столь уж она и громадна, если подумать. Но и не мала, конечно. Она просто такова, какой и должна быть…
    Тут тоже – мы, и чуть поодаль – они. Несмотря на всю их привычку к совместным действиям, я всё-таки вдруг почувствовал некое различие в эмоциональном фоне Императора и Королевы. Император прекрасно справился со своей задачей. Он чуть досадует на то, что мы успели, но себя ему упрекать особо не в чем. А вот моя давешняя противница… ну да: она самую малость не то, чтобы боялась меня, но совершенно определённо испытывала личную – именно личную, а не политическую межвидовую – ненависть ко мне… И старшая по рангу в этом их дуэте – именно она, а вовсе не фантастически, неправдоподобно могучий, но такой молодой Император!
    Моя реплика на доли мгновения упредила их первый удар:
     - Ну, думаете, теперь результат окажется иной, нежели всегда?
    - Я оборву тебе руки, Многорукий! – ненависть Королевы умножилась многократно.
    И мгновенно я осознал, что “рук” – конечностей – у меня становится меньше. И это – не последствие травмы или чего-то такого. Просто на самом деле – всегда так и было… Удар оказался перенаправлен – с уничтожения цивилизации арахнидов на всего лишь непринципиальное изменение в нашей физиологии! Можно было бы и отразить его, но…
    Зачем же тратить силы на ерунду? – пришла мысль Маринки. И правда – какая разница? Хордовые – четырьмя конечностями обходятся, да? И им хватает! Ну – как скажете, Ваше Величество…
    Моё тело стремительно менялось, как и тела всех моих соплеменников: бывшие арахниды невероятным образом преобразовывались в хордовых! Четыре конечности вместо восьми. Чтобы освободить две из них под руки, ходить придётся только на одной паре ног… Вытянутое тело приобрело вертикальное положение… Что там с центром тяжести? Падать вроде не должно… Отлично!
    Одновременно чудовищно изменилось и всё остальное. Хитиновый экзоскелет членистоногих исчез, уступив место известковому эндоскелету хордовых. Покровы тела стали столь мягкими, что в первый момент казалось, что с него содрали кожу… А мигом спустя это уже воспринималось как должное!
    Кажется, формикоиды попытались конратаковать на невозможности существования разумных сухопутных хордовых – намного более совершенная энергетика членистоногих, с трахейным, а не лёгочным дыханием, делает это крайне маловерятным… Одновременно волна изменений накрыла саму Землю – вводилось жёсткое правило, что на планете должен существовать лишь один разумный вид. И даже было дано обоснование: тотальные истребительные войны могут идти только налчиии разных разумных видов. Останется только один – его представители всегда смогут договориться!
    Но свой первый удар они профукали, и мяч – на нашей стороне. И мне теперь ведь нет нужды заботиться об интересах членистоногих?
    Благодаря Короне я мгновенно получил ответ: да, это возможно! И тут же количество кислорода в атмосфере Земли упало в несколько раз. Конечно, дыхательная система членистоногих совершенна. Но слишком чувствительна к содержанию кислорода в атмосфере. Если его слишком мало, появляется ограничение на размер тела! Прекрасно: теперь самое крупное сухопутное насекомое или паукообразное не может быть крупнее пятнадцати-двадцати сантиметров. Да такое существо даже не сможет быть теплокровным!
    Землю заволокло дымкой. И я знал, что с ней происходит. Снизилась масса планеты. Теперь гравитационное поле её стало слабее, и сепарация магмы, её разделение на силикатную кору и железное ядро, стала идти не так быстро, как прежде. В железном ядре процесс распада оксидов железа ещё не успел начаться в полную силу. Кислород из недр сочиться ещё не начал – до этой стадии развития оставались теперь ещё сотни миллионов лет геологической эволюции. Одновременно мир стал куда менее плоским – меньшее притяжение позволило иметь значительно больший диапазон высот на поверхности – и вода по планете оказалась разлита куда менее равномерно. Площадь континентов и глубина океанов увеличились. Теперь ситуация, когда на разных материках биологическая эволюция идёт параллельно, почти без взаимодействия, стала невозможной: раз в сто-двести миллионов лет континенты сливаются в единое целое… Да, в таких условиях сможет развиться лишь один разумный вид!
    А динообразные? А… Ну, пусть у них будет период господства в далёком прошлом. Только теперь они уже вымерли. И, конечно, разума у них никакого не было…
    Внезапно навалилась жуткая, тошнотворная, чудовищная усталость… Ладно, что ещё? Здоровое тело – и молодое… Теперь – всё.
     
    Лежать на битом кирпиче оказалось неудобно. Так что разлёживаться я и не стал. Только вот подо мной и нет никакого кирпича. Просто скомкалось одеяло. Я вскочил с кровати… и мельком подивился тому, что тело всего лищь на двух ногах умудряется не падать. Пришло осознание текущей реальности: я – студент-биохимик, занимаюсь рукопашным боем по особой программе… Ну да, я ж пожелал молодости – примерно так моя жизнь там и начиналась, всё верно, вождями не рождаются, знаете ли…
    И, что самое приятное, проходить все ступеньки иерархической лестницы мне теперь ненужно. Ибо Коса Кроноса, вместе с соединённой с ней Короной Каина, где-то тут. Никуда они не делись. Я даже помню, где именно… А не забить ли мне сегодня на лекции, и не совершить ли небольшую загородную прогулку?
     
    Косу в этом изменившемся мире забросило в горы. Невысокие такие горки… Жигули называются. Аномальные зоны там всякие расположены… Вот одну такую я и найду. Да и искать особо не придётся: я абсолютно чётко знаю, куда именно мне надо попасть.
    …Это место называется “Каменная Чаша”. С краешку вот тут… Ну – я узнаю.
    Забавно, по дороге через лес мне попался крупный, метр в высоту, муравейник. Странно, никаких эмоций я в связи с этим не испытал. Живут – и живут себе, пусть их… И пара ящерок там где-то рядом шмыгнула.
    Но вот интересно – что сейчас поделывает Мариночка? Тоже ведь где-то тут должна оказаться… Вот она у меня вызывала что угодно, только не равнодушие. Ах ты, дрянь! Ну держись теперь…
    Пока я пёр по бездорожью через лес, желания по отношению к ней менялись несколько раз. Что же мне с тобой сделать? То ли на месте прибить, то ли простить и предложить руку и сердце… Или – поочерёдно то и другое? Хорошая вещь - всемогущество!
    А ведь мы, с нашими сильными, но однонаправленными способностями оказались потрясающе взаимодополнительными… Примерно, как Коса Кроноса и Корона Каина. Вот только поделить контроль над миром с формикоидами мы – вернее, арахниды – так и не сумели… Даже жаль, что к таким способностям прилагается и такая вот стервочка. Или – не жаль? Или – как раз наоборот, лучше бы – стервочка без способностей?
     
    …Вот я и на месте. Коса всё так же переливалась золотой аурой, видимой только мне. Для других она выглядит лишь неинтересной грудой камней. Прошлый раз я полз к ней, борясь с подступающей смертной слабостью. Теперь же – иду твёрдым спокойным шагом повелителя. Ладно, для начала стервочку просто притащу юда. В наручниках… Ну ладно – без…
    Коса Кроноса раскрылась мне навстречу… В кресле, теперь адаптированном для хомо сапиенс, сидела смутно знакомая личность. Человеческого лица её я ещё не видел прежде… но вот не узнать, увы, не мог. Это знакомое выражение глаз – скептично-иронично-поощряющее… Надеюсь, у неё хватило такта не читать мои мысли?!. Я улыбнулся настолько широко, насколько оказались способны мои губы:
    - Милая, наконец-то!..
    
    

  Время приёма: 17:03 25.01.2014