06:45 04.11.2018
Поздравляем победителей 47-ого конкурса
1 AuthorX aj009 Заради малого
2 Нарут aj001 Экипаж отшельника
3 ЧучундрУА aj018 Інший бік


22:37 05.08.2018
Поздравляем победителей 46-ого конкурса:

1 Мудрун ai010 Миллиард лет одиночества
2 Мудрун ai002 Счастливчик Харон
3 Изольда Марковна ai028 Лестничный



   
 
 
    запомнить
     
Регистрация Конкурс № 47 (осень 18) Фінал

Автор: thomaso Количество символов: 39548
01 Космос-07 Конкурсные работы
рассказ открыт для комментариев

006 Полёт на Зиус


    После выполнения задания делать в этом районе космоса было ровным делом нечего, и теперь мне предстояла длинная дорога к звёздам. Прощай, родная, но опостылевшая Фраэга! Отныне меня будет согревать свет иных солнц!
     Возможно, кто-то назовёт меня за это сумасшедшим мечтателем. Зачем лететь за пять световых лет, подвергаясь опасностям Дикого Космоса, если и дома можно неплохо заработать? Околосолнечное пространство - вечная мельница, производящая деньги. Кому-то нужны редкие металлы, кто-то просеивает вакуум в поисках блуждающих Аномалий. Кому-то требуется защита от пиратов. Есть заводчики и строители, клепающие для жителей растущей Монархии станции из подручных каменюк... Хочешь - не хочешь, а пара-другая сотен кредов сама свалится в твой карман. А масштабы!.. Иные линии фортов тянутся стократ дальше от солнца, чем самые дальние планеты. Всего не облетишь, не облазаешь.
     Но задам встречный вопрос: а кто из вас видел леса, растущие на открытой поверхности? Кто не мечтал подивиться на архаические замки и дворцы, и не смотрел с замиранием сердца холофильмы об экзотических рыцарских нравах? На Зиусе - туда, куда я лечу - всё это есть. А вы - остаётесь тут, где этого нет. Вот видите - не всё упирается в деньги.
     Хотя, деньги я тоже люблю. Как кстати вы мне это напомнили - отчего бы не выдоить напоследок из сосцов местной Фортуны ещё каплю золотого сока?
     - Местная доска вакансий,- скомандовал я нейромодулю... и через миг очутился на кафедре огромной виртуальной аудитории. Передо мной, до горизонта, раскинулись бесконечные ряды человеческих бюстов.
     - Новая вакансия!- объявил я.- Опытный пилот, направляющийся к Зиусу, перевезёт пассажиров или груз.
     Тотчас миллионы фигурок вспыхнули белыми огнями, исчезая мозаикой. Осталось пятеро. Ну-с, послушаем...
     - Коммерсант выполняет полёт до Скобы Завета,- басовито начал немолодой мужчина со следами скорректированной обрюзглости.- Награда - тридцать кредов.
     - Отказ.- мой собеседник \"сдулся\" в белой вспышке и исчез. Тридцатью кредами я едва-едва окуплю полёт.
     - Спортсмен-гонщик торопится к выступлению на фестивале Новых Скал,- продолжил следующий. Я с любопытством прислушался - Новые Скалы - это один из дальних космических фортов, и почти по дороге.- Стоимость - восемьдесят кредов. Вылет - в течение следующих пяти дней, ожидание обязательно...
     - Отказ,- отмахнулся я. Ишь, какой фрукт - пять дней его ждать. Да за это время я вдвое больше \"настреляю\".
     Следующие два предложения оказались потенциально опасными - перевозка инженера-секретчика и конвоирование транспорта, везущего десять тысяч тонн лития на Луну Фортуны. Нет уж, чего мне не хватало - так это получить боевые повреждения и вернуться с полдороги на починку.
     И вдруг...
     - Персона, предпочитающая путешествия в одиночестве, совершит вояж в двойную систему Зиус. Цена - тысяча кредов. Возможны призовые.
     - Тысяча кредов?!- я чуть не подпрыгнул,- Связь! Немедленно!
     Hебольшая задержка - явная переадресация через анонимизаторы.
     - Привет. Я - Вескин Гро, вольный космический гастролёр,- произнёс я, слегка морщась из-за того, что приходилось обращаться к серому, будто слепленному из полупрозрачного стекла, бюсту \"анонимуса\".- Стаж пилота - шесть лет, космических боёв - более сорока, в данный момент пилотирую машину класса \"Звёздный Укус\". По счастливому совпадению, лечу в систему Зиуса. Теперь - хотелось бы услышать подробнее о причинах столь высокой цены.
     Собеседница некоторое время молчала.
     - Извините.- очаровательный голосок заползал мне в душу, как пёстрая пернатая змейка.- А зачем вы летите на Зиус?
     - Просто хочу сменить обстановку.- я пожал плечами.
     - Вы... романтик?
     - Да что вы. Глупости. Просто рутина надоела.- ответил я как можно спокойнее. В сердце поселилось тоскливое подозрение, что это гламурная бездельница, которой не с кем поговорить.- А почему такие странные вопросы? Вы вообще... не шутите на счёт полёта?
     - О, простите за маскировку,- заизвинялась собеседница,- Я хотела убедиться, что могу вам доверять. Просто есть... лица, навязывающие мне свою компанию... весьма неприятную компанию. А я, как уже сказала, люблю путешествовать в одиночестве. Тысяча кредов - плата за то, чтобы вы обеспечили мне в пути... свободу... от их навязчивого внимания.
     - Где они предположительно могут нас перехватить? Сколько их, на чём?
     - Я... не очень хорошо разбираюсь в этой области. Это мафия, они очень опасны...
     - Согласен,- быстро откликнулся я.- Я на причале восемь, корабль с головой саблезубого тигра на броне.
     - Вы не только романтик, вы ещё и очень смелый человек,- голос девушки дрогнул.
     - Нет, мэм. Я прагматик. В каждом крупном форте есть собственная мафия - они отчаянны, но профессионалов среди них не так уж много. По крайней мере - моего класса.
     - Вы не боитесь мести?- незнакомка понизила голос.
     - Учитывая, что я улетаю в другую Империю... как-то не чешет.
     Короткое молчание.
     - Ждите меня с багажом через десять минут.
     О-го! Через десять минут... Мне придётся летать как молния. Так, лазерная бритва, сменить комбез, чуть-чуть прибраться...
     ...Только к моменту, когда корабельный мозг сообщил о гостях, я вспомнил, что забыл самое главное. И мысленно обозвал себя кретином.
     - Проходите,- в трюм вдвинулся массивный робот-носильщик с небольшим контейнером.- Про... ходите...- я отошёл на негнущихся ногах, пропуская в трюм роскошную блондинку в серебряном платье-\"ромашке\" со множеством плоских лепестков на бёдрах и груди.
     - Марта Брю,- представилась она, протягивая мне руку ладонью вверх.
     - Вескин Гро. Добро пожаловать на мой \"Саблезубый\",- я торжественно провёл по её ладони пальцем. Глупый ритуал, вероятно, пошедший от древних процедур электронной идентификации - но сейчас мне было чертовски приятно его выполнять. Кожа Марты словно лучилась изнутри. Мой палец в нарушение ритуала задержался в ложбинке - Марта чуть поджала ладошку, вспыхнула и на её щеках заиграли ямочки улыбки.
     - Баловник,- молвила она одними губами и отняла руку.- Где я могу остановиться?
     - Прошу прощения, мэм.- я поклонился,- Вы прибыли так быстро, что я не успел пристыковать каюту. Hе волнуйтесь, это займёт не более четверти часа. Подождите меня тут...
     Я ушёл в рубку и углубился в виртуал.
     - Как красиво,- раздался задумчивый голос Марты за моей спиной,- Что это за сигары с фиолетовым огнём внутри? Тут прямо как в волшебной пещере...
     - Гипермодули.- пояснил я, закончив оформлять заказ,- Каждый из них - скоростная дорога сквозь пространство, в красивой упаковке.
     Марта подошла к шлюзу и встала, прислонившись к косяку.
     - Никогда не летала на таких кораблях. Только на лайнерах - а там ничего не видно,- пожаловалась она,- Вы не расскажете мне, как именно всё это работает?
     - Нет ничего проще,- пожал плечами я,- Раньше считалось, что обогнать свет невозможно - чем быстрее летишь, тем больше сил надо прикладывать для разгона. Потом кто-то сказал, что наше пространство дырявое. Шагнул в одну дыру - вылез из другой... Ну, все, как идиоты, долго искали эти дыры, и, разумеется, ничего не нашли. А шутка-то в чём? В том, что наше пространство не дырявое - оно складчатое! Пусть совсем ненамного - но куски пространства наползают друг на друга. Место, где начинается складка, называется Аномалией. Аномалия - это вон то фиолетовое пламя, внутри \"сигар\",- я махнул рукой в сторону трюма.- С помощью особой техники мы научились ловить их, а потом распрямлять. При этом точка скрещивания улетает по прямой, с ускорением, значительно превышающим приложенное к краям... Как бы вам объяснить... Идите сюда.- Я взял два \"ромашковых лепестка\" её юбочки и сложил их, слегка скрестив.- Видите, мы здесь,- я указал на острый угол, где они сходятся.- Теперь - раздвигаем их - и что? Мы видим звёзды - совсем рядом!..
     С треском и блеском ладошка Марты впечаталась мне в щёку - и я увидел звёзды, совсем рядом.
     - Ой, простите,- дёрнулась Марта, краснея и улыбаясь дрожащей улыбкой.- Это я от испуга.
     - Ничего, ничего, я понимаю.- я кривовато улыбнулся.- А вы - поняли?
     - Нет.
     - Ну и ладно.- я поскучнел,- В общем, можете считать, что эти штуки понесут нас сквозь пространство к Зиусу. Как блоху. Прыг-скок.
     - А.- с неубедительным глубокомыслием протянула Марта.
     - ...Между прочим, их слишком мало.- осторожно пошёл прощупывать почву я.- Если бы вы отдали деньги вперёд - я бы докупил...
     - Да, да, конечно,- Марта залезла в напоясный карман, пробежалась ноготками по карте-кошельку и протянула её навстречу моей. Соприкосновение, короткая зелёная искра бизнес-трансакции между краями карт.- А это надолго? Я бы хотела лететь как можно быстрее.
     - Полчаса. Минут сорок пять от силы.- отмахнулся я, одновременно выбирая в \"Мгновенном Магазине Монархии\" ещё четыре зид-контейнера.- А вот и каюта.
     Внутренний манипулятор тем временем уже поднял на борт и установил в центре трюма жилой блок. Удивительно сиротливое зрелище - миниатюрный \"гробик\" в трёхкратно большем пустом помещении. Как жемчужина в белой ребристой раковине. Впрочем, внутри этот \"гробик\" не так уж плох - там есть всё для безбедного существования на протяжении недель... Конечно, я не собирался мариновать там пассажирку всё время полёта - на нашем пути будут станции, где она сможет поразмять ножки.
     Кстати, о ножках. Хорошо, что напомнили ... Ножки я тоже люблю.
     Пока Марта разглядывала каюту, я невозбранно любовался её фигуркой - чуть прикрытой серебристыми \"лепестками\". Какое чудо принесло эту золотую бабочку из высшего света на огонёк моих дюз? Не знаю, но у меня уже зародилась дикая мечта - попробовать смягчить её сердце, чтобы она снизошла до моих атавистических инстинктов. Более того, на ближайшей же станции я собирался эту мечту воплотить. Или - чего уж тянуть - прямо в полёте! А почему нет? Ведь у меня скафандр, я могу после старта свободно перемещаться между кабиной и каютой гостьи. Конечно, заявиться туда сразу было бы невежливо... Но чуть позже... после знакомства... Эх, в чёрную дыру бы все эти правила этикета.
     Задумавшись о сладких перспективах, я чуть не забыл о Марте - которая стояла у люка каюты рядом с кибером-носильщиком, глядя на меня угрюмо и недовольно.
     - Сей момент. Пожалуйста!- я подошёл почти бегом, разблокировал каюту (из шлюза дохнуло паром).- Дорогая Марта, прошу в новое жилище.
     - Я бы хотела уединиться на пять минут. Переодеться.- девушка тактично пресекла мой порыв войти следом, полуобернувшись в проёме и опершись на створ люка.- И не подглядывайте через скрытые камеры!- чуточку сердито, с надрывом сказала она,- иначе я обижусь!
     - Внутри - указатели, так что не заблудитесь!..
     Мой вздох слился с шипением закрывающегося люка. Любой мало-мальски сведущий человек знает, что каюта - единственное место на корабле, над которым капитан не властен. Я бы при всём желании не смог бы подсматривать за Мартой - если только она сама по недомыслию не забудет выключить видеофон.
     Через некоторое время внешний люк жилого блока открылся. Марта сменила прогулочное платье-ромашку на дорожное, облегающее, отсвечивающее фиолетовым серебром снизу и переходящее в пламенный оранж ближе к груди и шее. На её груди висел медальон в форме бронзового солнца или зубчатого колеса.
     - Выйду наружу, попрощаюсь с родиной,- её голос был скуп на эмоции и пронизан холодком окончательно принятого решения,- А вы - не хотите присоединиться?
     Я пожал плечами и неловко рассмеялся, следуя за Мартой чуть позади:
     - Для меня планета - это голубой шар в безвоздушном пространстве. Я взгляну в её лицо, когда мы поднимемся в космос. И что-то мне подсказывает, что я не увижу на нём слёз расставания.
     - Вы ещё и поэт...- душа Марты в этот миг находилась где-то далеко, и её голос долетал как-будто с расстояния в десятки световых лет.
     - Иногда пишу песни.
     - Понятно.
     Люк открылся. Марта, понурившись, стояла на краю, глядя в плиты космодрома. Лёгкий вечерний бриз трепал её белые волосы, а огонь заката окрашивал щёки болезненным румянцем. Робота девушка, расплатившись, отпустила - казённая железка, гудя, укатила куда-то к другим кораблям.
     Внезапно Марта подняла голову, точно от толчка, и заходящее солнце блеснуло в её зрачках.
     - Идёмте.- бросила она и в требовательном порыве взяла меня за руку.- У меня плохое предчувствие. И прошу Вас - закройте люк!
     - Как Вам будет угодно, но мы ещё не погрузили зид-контейнеры... Если наша отправка задержится - то не по моей вине.
     - На нас хотят напасть,- умоляюще прошептала Марта, держа меня за ладонь и склонившись навстречу,- Верьте мне! Или нет, не верьте - просто делайте, как я говорю - я ведь вам заплатила!- брови девушки сердито сдвинулись.
     Люк с тихим гулом закрылся. Мы вернулись на свои места, я - в рубку, Марта - в каюту. До отгрузки недостающих гипермодулей оставалось минуты две... Я вызвал Марту по видеофону.
     - Что случилось?- суховато поинтересовался я.
     - Что-то вроде женской интуиции,- в тон мне откликнулась она, кусая губки, раздосадованная тем, что ей не верят.
     - А конкретнее?
     Пауза.
     - Не знаю. Хочу видеть, что вокруг корабля. Это можно устроить?
     Я \"устроил\" Марте то, что она просила, отметив про себя, что у неё редкостный дар заражать собеседников паранойей. Я и сам уже перестал воспринимать космопортик как мирную провинциальную гавань. Он казался в оранжевом закате враждебным и затаившимся диким зверем.
     - Вот и наши гипермодули,- я навёл камеры на отъехавший в сторону квадрат лётного поля, из-под которого показался лифт с кассетой \"сигар\".- В чём дело?
     Марта глядела на модули неподвижным взглядом, побледнев как мел.
     - Взлетайте,- прошептала она, и в голосе её звенели льдинки паники,- Взлетайте немедленно! Это ловушка!
     - Что?
     - Не знаю, но только не тяните - взлетайте! Сию секунду!
     - Ладно, только чтобы успокоить вас,- с кислой миной ответил я и разблокировал штурвал. Всё-таки, было немножко не по себе. Рисковать не хотелось.
     Вход в виртуал. Из дюз рванулось пламя, вздёргивая \"Саблезубого\", как шарик на оттянутой резинке - нас жутко трясло, гравитационные компенсаторы гасили пятикратную перегрузку, но не справлялись с неравномерностью подачи топлива. Вечная проблема частных судов производства Монархии.
     Через пару секунд мы были в сотне метров над космодромом... и тут брошенная нами на произвол судьбы кассета с гипермодулями взорвалась.
     Это был настоящий боевой холитовый заряд - пламенный шар в один миг достиг бока \"Саблезубого\" и облизнул его - но мы уже вырывались, уходили в небо. Внизу новорождённое жёлтое солнце поглощало космопорт, глотая корабли и слизывая жалкие кучки металла, оставшиеся от роботов. Большинство кораблей, конечно, выживет - но броню им проплавит до дыр, лететь они без ремонта не смогут... Эх... Роботы - ладно, мёртвое железо. А вот людей - жаль. Их уже никто не отремонтирует... Во имя Первоновой, что творится в мире? Использовать боевые заряды на космодроме, в сердце Монархии - ни один пират, ни один охотник за головами не решится на такое!..
     В другое время я бы покружил в отдалении, посмотрел, чем дело закончится. Но сейчас участвовать во всей этой катавасии было некогда, потому что неожиданно я увидел ЭТО - из глубины огненного шара под нашими ногами... поднималась, подобно сказочному дракону, пурпурная комета. Непрерывно изменяющаяся, сотканная из пляшущих в безумном танце волокон плазмы. Две её \"сестры\" - расходились из того же центра почти параллельно земле.
     Аномалия!
     Небольшой поворот - корабль летит под невероятным углом - фиолетовые сполохи совсем рядом... окутывают броню... Мир начинает ползти назад всё быстрее. Лазерные лучи проносятся мимо (кто, где, зачем?!), но это длится не более пяти секунд - атмосфера пройдена, мелькнула тёмной гранатой совсем рядом и пропала одна из лун... Планета становится монеткой, точкой... Родное солнце - Фраэга - истаивает в размерах на глазах.
     Вспышка чистого белого света, стремительно рассыпающаяся на колечки впереди и сзади, переносит нас через световой барьер.
     Торможу. Скорость - ноль, только чуть-чуть подрабатывают двигатели ориентации. Вселенная набегает на нас со скоростью, в тысячу раз превышающей скорость света. Теперь можно довериться автопилоту и отдохнуть - вряд ли в космосе есть более спокойное и простое для пилотирования место, чем сердце \"таинственной\" Аномалии.
     Голос по видеофону прервал моё расслабление - Марта всё ещё оставалась на связи, и её голографическое личико парило в рамке монитора.
     - Вескин... что случилось?
     Несколько мгновений я сидел, разинув рот, не понимая, как отвечать на вопрос. Не эта ли девчонка каких-нибудь пять минут назад давила на меня, умоляла взлетать, грозила неведомыми бедствиями?! А сейчас - невинный голосок и полное неведенье в чистых глазёнках...
     - Ну... Эм-м... на нас напали,- пояснил я и вперил в неё придирчивый инквизиторский взгляд.- Марта, откуда вы узнали о ловушке?
     - О какой ловушке?!!
     Я вздохнул, умело скрывая досаду.
     - В последнем товаре, который нам доставили, была заложена бомба. Мы взлетели очень удачно. В самый последний момент перед тем, как на космодроме начался танец плазменных саламандр. Вы знали о бомбе?
     - Нет,- лучистые реснички распахнулись в страхе и изумлении.
     - Тогда... почему - предупредили?
     Марта замялась, поджав губы и глядя на меня с лёгкой паникой. Потом вдруг улыбнулась, сверкнув очаровательными \"ямочками\" на щеках.
     - Ах, ну, у меня порой бывают... помрачения,- мило прощебетала она,- Я несу всякие глупости... Иногда говорят, что пророчествую, и эти пророчества... периодически оказываются... близки к истине.
     Я приподнял бровь и хмыкнул.
     - Мистика для меня не слишком убедительна, мэм. Дайте хотя бы намёк. Вы должны были кому-то очень сильно наступить на мозоль, потому что взрывать бомбу на космодроме - безумие безумнейшего безумца.
     - Я же говорю - мафия,- отмахнулась Марта.- Я в своё время украла у них какие-то секретные схемы или формулы. Не спрашивайте, точнее я сама не знаю.
     - Ясно.- я попытался убедить себя в том, что мне действительно ясно.- Ну, что ж,- я откинулся в кресле, сцепив руки над головой,- Так или иначе нам сейчас главное - уйти достаточно далеко. Всё равно мерзавцам долго не гулять на свободе.- я усмехнулся, подмигнув Марте.- Так что чем дольше мы в пути, тем меньше у них шансов.
     - Спасибо. А то я уж испугалась.- Марта кокетливо скосилась, улыбнувшись краешком губ,- Кстати, а сколько времени продлится полёт?
     Я сверился с кибернавигатором.
     - За время около полутора часов мы совершим первый скачок. Точка выхода находится в паре миллиардов километров от Оранжевой Дыры, самого респектабельного казино...
     - Это всё мне очень интересно, но сейчас я должна отдохнуть.- оборвала меня девушка, лениво подняв руку,- Я хотела бы принять душ и подремать. Эти предсказательные трансы... так утомительны...
     - Санузел - за панелью с символом моющейся девушки.- пояснил я - торопливо, потому что палец Марты тянулся к сенсору отключения видео...
     И сразу же затаил дыхание, не веря своему счастью. Моя мечта сбылась - Марта не выключила видеофон. Верней, она по ошибке нажала не на тот сенсор - выключив изображение на собственном холомониторе, а не на моём... По ошибке ли? Или с намёком? В движениях Марты не было ни капли рисовки - обычное поведение утомлённой раздевающейся девушки, которая понятия не имеет о том, что у неё есть свидетель. Серебристо-бронзовая медаль-солнце со звоном брошена на тумбу. Руки взбивают белую причёску и проводят вниз по незримой линии между грудей; фиолетово-оранжевый топ распадается на половинки и, повинуясь движению руки, соскальзывает на лежак. Плавно, как тончайший душистый лепесток... Пара пинков ноги - прозрачные туфельки летят в стороны...
     Марта потянулась, чуть скованно от усталости - каждая чёрточка высвечена, каждая жилка на виду - и побрела в сторону панели. Ох, мне попадёт, если она узнает... Но искушение было слишком велико. Её красота опьяняла и кружила голову.
     Через некоторое время девушка появилась перед холомонитором в халатике и активировала вызов.
     - Да.- я с трудом привёл в работоспособность пересохшее горло.
     - Вескин,- с лёгкой воздушной капризностью сказала Марта,- Извините, что я выключила изображение - мне нужно привести себя в порядок... Если мне не изменяет память, Вы говорили, что у вас талант певца...
     - Hу что вы. Я не говорил, что - талант.- я попытался улыбнуться не видящей меня девушке.
     - Как бы то ни было, вы поёте. Развлеките меня - спойте что-нибудь.
     - Я мог бы... гораздо лучше исполнить... вживую,- мой голос был неровен от рвущейся из груди мечты.- По видеофону - совсем не то.
     - Я не одета.
     - Тем лучше.
     Марта потупила взгляд.
     - Вы слишком торопливы,- укорила она.- Давайте сначала покончим с миссией, а потом уже будем думать о баловстве.
     Я замолк.
     - А если мы погибнем на этой миссии? Стоит ли тянуть?- голосом ржавого робота произнёс я.
     Лицо Марты стало жёстким и мёртвым.
     - Тогда - тем более нет. Если вы не доставите меня живой и невредимой - нам вовсе незачем сводить близких знакомств.
     - Я просто... мало ли что может стрястись,- пробормотал я.
     - Пойте.
     Я запел.
    
     Небо выжжено пламенем атомных дюз
     И от этого вдвое черней.
     Покидает уютный стыковочный шлюз
     Поколение смелых людей.
    
     Звёзды в бархате тьмы неподвижны - но мы
     Перелётные звёзды с тобой,
     Мчимся через года световые - туда,
     Где фотонный гудит прибой...
    
     Я пел для неё целый час - про отгремевшие космические войны, про боевое братство, про любовь, конечно, тоже - пока не заметил, что световые кольца начали сливаться. Аномалия приближалась к конечной точке и уменьшалась в размерах - скоро мы должны выпасть из неё, о чём я и сообщил пассажирке.
     - Вы напрасно отрицаете свой талант.- не в тему откликнулась она, всё ещё заворожённая моим музицированием.- Это ваши песни?
     - Да. Но - Марта, умоляю, давайте общаться \"на ты\",- попросил я.- В конце концов, ещё неделю мы будем единственной парой людей на ближайшие миллионы километров...
     ...И сразу, будто в опровержение этих слов, одновременно: зазвучала сирена, грянула пара беззвучных вспышек и корабль тряхнуло.
     - Держитесь!- крикнул я, бросая корабль в дикую петлю.
     Сразу же я понял, что врагов... многовато. Противолазерная амальгама мешала мне разобрать, кто нападает. Пара эллипсоидов, пронёсшихся мимо, напоминали \"Звёздные Кулаки\". Ещё шесть их близнецов заходили в атаку. В отдалении маневрировало, пытаясь сохранить дистанцию, нечто крупное - именно оно и пальнуло по нам в рамках приветствия... Даже несмотря на опыт, у меня зарябило в глазах от кутерьмы серебристых тел. Я не сразу отследил миг, когда истребители разлетелись стайкой вспугнутых рыб. А затем - за бортом вспыхнула пара огромных облаков плазмы.
     Теперь я узнал крупное судно - \"Звёздный Рогач\". Самый скоростной и защищённый абордажник \"свободных флотилий\".
     В общем-то, это последнее попадание, слизнувшее половину щита, как склисс - языком, решило мою судьбу. На одном боевом азарте я ещё с полминуты дёргался, уворачиваясь от холитовой артиллерии \"Рогача\", и даже искалечил один из истребителей, заставив пилота катапультироваться. Но потом здравый смысл всё же постучал в черепную коробку и сообщил, что пора кончать игру. Язык ракет и лазеров - не так доходчив в проигрышном раскладе, как униженное дипломатическое наречие.
     - Что вам, Пожиратель Звёзд вас побери, надо?!- заорал я в ком.- Я обычный пилот, совершающий обычный рейс! У меня нет ценного груза! Вы ничего не получите за мою голову!
     - Ты напрасно связался с Мартой Брю,- прохрипел безликий собеседник - мутное пятно дисперсного фильтра в визуале.
     - Я про неё ничего не знаю! Я понятия не имел... Hе стреляйте!- мой корабль уже начали пробовать на прочность лазерами, не дожидаясь, пока зеркальный \"противолучевой доспех\" развалится полностью.- Она мне обещала тысячу кредов, я её ни о чём не спрашивал!
     - Всего лишь тысяча кредов?- даже сквозь привнесённые вокодером искажения до меня донеслись противные иронические нотки,- ты прогадал, Вескин Гро. Она - государственная преступница. То, что она хочет вывезти с Фраэги, стоит гораздо больше тысячи... И уж конечно, больше, чем твоя... жалкая жизнь...
     Некоторое время я не мог ответить - пара истребителей висела у меня на хвосте. Лазерная система защиты не справлялась, я едва успевал отбивать ракеты \"гравитационной оплеухой\", но заряды, детонирующие рядом с кораблём, постепенно размазывали мою драгоценную амальгаму по космическому вакууму. Мне удалось искалечить ещё одного противника. Остальные продолжали клевать меня, как стая стервятников.
     - Сдаюсь! Сдаюсь!- закричал я,- Берите её на блюдечке - её, и всё, что она якобы вывезла!
     Стрельба прекратилась.
     - Интересная мысль. Глуши двигатели и выключай поля.- послышался прежний голос после десятисекундного раздумья, которое, казалось, вынуло из меня душу.- И учти - дёрнешь хоть поворотником, глотнёшь вакуума.
     Поля? Ха! Да после этой резни у меня амальгамы оставалось - кот наплакал. Когда я выключил магниты - в окружающее пространство ушли сущие лоскуты. Теперь мой корабль висел совершенно голый. \"Кулаки\" обступили его, перекрыв всю небесную сферу, как уродливые ртутные капли. У меня внутри всё замёрзло от паники. Если они обманут и дадут залп - через секунду моя душа полетит по космосу безо всякого корабля...
     Серебристый кокон \"Рогача\" приближался, выходя на линию стыковки.
     - Правильно. Подпусти его, возьми на прицел, а потом выпусти ракеты.- раздался тихий голос над ухом.
     Я чуть не подпрыгнул, но прикосновение к скуле чего-то твёрдого и холодного убавило мой энтузиазм.
     - Ты! Как ты выбралась из каюты?!- через миг ответ пришёл сам - вероятно, у Марты в вещах отыскался скафандр. Впрочем, это сейчас интересовало меня меньше всего. В мозгу крутилось торнадо паники, ярости и стыда,- Ты обманула меня! Негодяйка... Я не собирался воевать на этой скорлупке против целого флота!
     Я обернулся к ней с искажённым лицом, игнорируя угрозу флаузера.
     Марта в ответ улыбнулась - своей обычной харизматической улыбкой. Скафандра на ней, как ни странно, не было. Только пушистый банный халатик, делающий её похожей на зайчика. Кусачего такого зайчика. Со \"стволом\".
     - Мне надо было срочно покинуть Фраэгу,- пояснила Марта спокойно, словно нам не грозила смертельная опасность,- а если бы я тебе сразу сказала правду, ты бы отказался.
     - Ещё бы! Я не желаю умирать из-за тысячи кредов!!
     - Это не проблема. За обман тебе будет доплачено отдельно. Для начала - увеличим цену... скажем... в десять раз.
     - В десять ра...- это слегка подбодрило меня - я отвернулся и снова \"утонул\" в виртуале. Но при взгляде на пощипанную гузку \"Саблезубого\" едва появившийся энтузиазм угас.- Это невозможно.- я обернулся, жалобно наморщив лоб.- У нас нет амальгамы и уже повреждена броня. Они убьют нас.
     - Значит, мой мальчик, ты сделаешь так, чтобы не убили!- она погладила меня по голове, не опуская, впрочем, ствола.
     - Да неужели же то, что ты везёшь с Фраэги, стоит такого риска!- вспылил я, сбрасывая её руку,- Марта, не дури, ну сдайся же ты им! Лучше быть живой в тюрьме, чем болтаться куском прожаренного мяса в космосе!
     - Всё наоборот,- приподняла бровки Марта,- Я хочу сбежать, чтобы выжить. Да и тебе жизнь сохранить, глупая твоя башка. Неужели ты думаешь, что те, кто подорвал космопорт, будут играть по правилам? Они убедятся, что я в их руках, и прикончат тебя.
     Я задумался, потирая подбородок. Вот. Марта поймала именно то, что мне во всём этом не нравилось. Взрыв на космодроме... Странный способ ловить государственных преступников.
     - Hу же, Вескин,- проникновенно молвила Марта,- хочешь жить - вытащи меня.
     - Я хочу жить. Хочу,- деловито закивал я, заглядывая в виртуал,- Hо у нас на хвосте веский довод против - \"Рогач\", все лазеры и ракеты которого направлены на нас.
     - Ну, так толкни его. Что ты как маленький,- засмеялась Марта.
     - Тол... Ну да! Как же это я...- я хлопнул себя по лбу.- Сядь во второе кресло и пристегнись.
     Марта села. Потом обернулась, кладя флаузер на колени.
     - Кстати, почему бы тебе не позаимствовать у него часть щита.- мило улыбнулась она.
     Если до того я считал её реплики просто ценными догадками, то сейчас чуть глаза на лоб не полезли... похоже, Марта разбиралась в космическом снаряжении не хуже - да нет, гораздо лучше меня! Мне бы такое абсурдное решение просто в голову не пришло!
     - Ну, ладно...- я дико хмыкнул,- Ты готова увидеть рай или ад?
     - Эх ты, дальнобойщик,- скривилась пассажирка,- До Зиуса довези хотя бы!
     Ух, как она меня разозлила! Я резко врубил реверс и вильнул вниз. Лазеры вспыхнули над нашими головами - взвыла сирена, сигнализируя о пробое корпуса, но мне нечего было терять. Как бы разделяя настрой пилота, \"Саблезубый\" впечатался хребтиной в серебристый оплывающий амальгамой бок \"Рогача\" и задрожал, проскальзывая по его броне.
     А потом я включил амальгамные поля.
     Это было феерическое зрелище. Серебристый защитный слой \"Рогача\" закрутился лепестками вдоль интерферирующих магнитных полей и пролился на корпус моего судна благодатным дождём. Восемьдесят процентов щита восстановлено... Сто...
     - Ещё... ещё! Не отрывайся!- Марта наслаждалась этим соитием двух звёздных дредноутов, на лице её был написан оргазм технократки. Сперва я не углядел смысла в её безумно смелой просьбе, думая лишь о том, как бы побыстрее улизнуть, но затем - понял... Мы были идеально защищены. \"Кулаки\" метались вокруг, били лазерными лучами - бесполезно, впустую. Выпускать ракеты они не рисковали - ведь взрывы повредили бы их флагман.
     Двести пятьдесят процентов щита... Триста...
     Наши корабли сделали полный оборот вокруг общей оси, когда на \"Рогаче\" наконец-то поняли, что к ним что-то пристало и не собирается отлипать. Они попытались сманеврировать. Ощутив это, я усилил реверс и отцепился от корабля противника, оставляя перед собой вихрь ракет, как каракатица - чернила. Сгустки пламени расцвели на серебристом защитном слое \"Рогача\", следом - в прореженную амальгаму - ударил лазер.
     Как я уже сказал, \"Рогачи\" - замечательный абордажный транспорт. Скоростные и лёгкие, с толстым амальгамным слоем... и с очень слабой бронёй. Ведь тяжеловозы, которые не могут налететь, взять товар и убраться, \"свободным стрелкам\" просто не нужны.
     Мой выстрел рассёк флагмана на две трети. \"Рогач\" попытался уйти, но его двигатели ориентации были частично повреждены. Я следовал за ним, продолжая раздирать освежёванный бок ракетами и лазерными импульсами.
     А потом он взорвался.
     Мы с Мартой кричали и колотили кулаками о панели. Эфир был заполнен бранью и проклятиями врагов. Истребители бросились было на нас, но тут же развернулись и отошли на прежние позиции. Похоже, они посчитали потери и поняли, что следующий раунд - с нарастившим себе тройную броню противником - им не выиграть. Я бросился в погоню, и в течение двадцати минут отправил ещё четыре души на рандеву со звёздами. Трое выживших поняли, что после их нападения толпой на одного я настроен крайне серьёзно, и активировали гипермодули. Фиолетовые кометы унеслась в направлении Фраэги.
     - Мы победили.- констатировал я, с трудом веря в этот очевидный факт.
     - Ты победил.- поправила Марта, кладя руку на мою..- Если бы я могла так летать, я бы не нуждалась в твоих услугах.
     - Мы победили,- упрямо повторил я,- Без твоих услуг - Я бы сейчас не летал.
    
     А затем у нас был \"момент истины\". Она рассказала мне, как играла дуру-блондинку, чтобы усыпить мою бдительность - и я не обижался. После демонстрации её стратегического гения я почти боготворил её. Про диверсию на космодроме Марта также объяснила охотно - она ничего не знала заранее, но атаку можно было предугадать. Уж слишком удобный момент. На вопросы, что она украла, как пробралась в рубку, и призывы перейти к более интимному общению, Марта отвечала осторожно. Она обещала, что расскажет всё и обдумает мои предложения, когда нашу рубку будет озарять двуцветное сияние Зиуса.
     Что ж, пять дней я потерпеть вполне мог - мизерная цена за приз, ждущий меня в конце. Потому что теперь я твёрдо понял: я порву Вселенную напополам, но добьюсь того, чтобы она стала моей женой.
     Следующие дни прошли в рутине полёта, изредка оживляемой сюрпризами. Прежде всего, мы завернули на Золотые Пески - космический мегаполис, находящийся на полу-свободном положении. Марта присоединила свои кредиты к моим - поэтому мы могли взять гипермодулей с запасом... Однако, во время погрузки контейнеров обнаружилась неприятность - оказывается, Монархия свалила теракт на нас. И наши голограммы транслировались сейчас по всем каналам на фоне повторяющейся сцены катастрофы - плазменный взрыв, пожирающий космодром. У меня глаза на лоб полезли от такого поклёпа, но вряд ли в моём положении стоило качать права...
     Разумеется, мы поспешили поскорей покинуть док... и тут же оказались посреди своры местной полиции.
     И опять нам настала бы крышка, если бы не Марта - она посоветовала мне выстрелить зид-контейнер из хвостового торпедного аппарата. Полминуты я крутился среди полицейских, как психованная белка в плазменном колесе со спицами из лазерных лучей... а потом нырнул в накатившую с кормы фиолетовую комету - и был таков.
     После этого, не считая мелких стычек с пиратами, нас пытались поймать дважды.
     Один раз - в открытом космосе. Здесь нам пришлось туго. Космический бой в межзвёздном мраке, вдали от светила и искусственных солнц фортов - всегда был вызовом для пилота. Чтобы увидеть врага в этом беспросветии, используют много ухищрений - от невидимых для чужака радиомаяков, движущихся вокруг поля боя, до специальных \"красящих\" ракет, подмешивающих в защитное поле корабля радиоактивную пыль.
     Враг был умён, подготовлен, и сразу применил оба метода. В результате \"Саблезубый\" сверкал на радарах, как космический вип-отель; для меня же стремительные \"Звёздные Штрихи\" выглядели просто кусками кривизны в звёздном мраке. Однако, стремление к надёжности подвело убийц - они так \"разукрасили\" нас, что сами начали пачкаться о стелющиеся за нами облака радиоактивной амальгамы. И это становилось их концом. Понятия не имею, сколько врагов было всего - я насчитал десять вспышек, прежде чем атаки прекратились...
     К началу четвёртых суток белая и оранжевая звёзды впереди по курсу - Гира и Зиус - стали раздвигаться и наливаться светом, с каждым прыжком.
     И здесь нас поймали в последний раз - на подходе к Зиусу мы были встречены военной экспедицией Монархии, с крейсером класса \"Ступня Титана\" во главе. Я было подумал, что это рандеву оборвёт путь нашей неразлучной троицы (меня, Марты и \"Саблезубого\"). Но враги не спешили с атакой.
     Вскоре обнаружилась и причина - к нам приближался местный сторожевой флот. Последовали долгие переговоры на закрытой частоте, наконец, капитан-зиусянец сообщил, что мой корабль взят под протекторат Зиуса. Однако Марта, ввиду тяжести обвинений, должна быть предана суду Монархии.
     Разумеется, я не мог принять этого ультиматума и обернулся к спутнице, веря, что она выдумает невероятный трюк и спасёт нас обоих. Но вместо этого Марта поднялась и молча стала протискиваться к шлюзу...
     - Вескин, не волнуйся.- она остановилась и посмотрела на меня - потому что я вцепился в её руку и не отпускал.- Ты отлично поработал, и ты мне симпатичен. Я хочу, чтобы ты жил, и мы встретились снова.
     - Встретились? Снова?!
     - Вот объяснение, которое я обещала тебе.- она бесстыдно расстегнула верхушку походного топа, обнажив грудь, а потом - отворила её, как дверцу. Сперва я решил, что сошёл с ума - но увидев внутри ленты наноплат, всё понял.
     - Ты робот,- моё сердце упало, лишь чисто-рефлекторно я принял из её ладони амулет-\"шестерёнку\".- Подумать только - я рисковал жизнью ради бездушного робота!
     - Я - копия.- поправила лже-Марта.- Ты рисковал ради живого человека, находящегося сейчас за множество триллионов километров отсюда. Хоть я и не этот человек - спасибо тебе,- Она закрыла грудь и поцеловала меня. А затем - вышла в шлюз...
    
     Не буду описывать бюрократическую волокиту, которая ждала меня на Зиусе - после того, как я отстрелил каюту с лже-Мартой внутри и проследовал под конвоем на космодром. Разумеется, капитаны Монархии были в ярости, узнав, что получили подделку. Но их ждали ответы Зиуса - обескураживающее-формальные: на корабле был только один капитан, которого вы отдали нам под защиту сами, переигрывать договор мы не станем.
     Потрёпанный в боях \"Звёздный Укус\" зиусянцы мне, кстати, не вернули - но взамен выдали денежный эквивалент и лицензию пилота младшего класса. Амулет Марты я упросил отдать мне. Как я уже говорил, все жители Зиуса от мала до велика слегка сдвинуты на рыцарстве - видимо, история о прекрасной даме, рассказанная мной, тронула стража порядка. После должного просвечивания и исследования, безделушка вновь оказалась в моём распоряжении.
    
     Той же ночью я отдыхал в местном отеле, слушая шум деревьев за окном - необычный звук для уроженца Фраэги. Как вдруг местный холовизор связи ожил, произнеся голосом Марты:
     - Привет.
     - Что, тебя уже отпустили?- сыронизировал я, думая, что грежу.
     - Я не робот, Вескин,- сухо отозвалась невидимая Марта,- Я настоящая,- она вдруг хихикнула,- Хорошо, что ты выпутался. И - спасибо, что отвлёк на себя погоню, везя эту обманку.- её голос стал мягче.- Только благодаря тебе мне удалось бежать так далеко - с роскошным призом...- шопот. - Это действительно чудесный приз... Тайный подарок Императора Фраэги своим отпрыскам, разрабатывавшийся в строжайшем секрете. Игрушка галактического масштаба, которая позволяет одному человеку выстроить свою империю. Она, конечно, с ограничениями, чтобы инфант не стал сильнее отца, но наши хакеры их снимут. Мы с тобой будем самыми богатыми и сильными в этой части галактики, дорогой мой Вескин. Ты будешь король, я королева...
     - Мы?- удивлённо спросил я.- Король? Королева?!
     - Ну конечно.- Марта была удивлена.- Ты ведь хотел... познакомиться со мной поближе. А трон будет приятной добавкой к этому.
     - Да,- идея несколько ошарашивала.- Но я не вижу твоего лица. Марта, скажи, а... тот робот... правда - твоя копия?
     - Полная копия,- заверила девушка.- Только...- она вдруг задумалась о чём-то,- за одним исключением. Я ей интеллект завысила.
     - Намного?!
     - На порядок. Мне надо было сделать из неё идеальную помошницу.
     - Жестокая шутка.- в моей груди росли бешенство и горечь.- Я ведь... любил её за то, что она - само совершенство. Телом и разумом. Спасибо тебе, ты показала мне мой идеал... и будь проклята за то, что отняла его!- я грохнул кулаком по сенсору отключения.
     Пауза. Неожиданно видеофон включился снова.
     - Забудь и прости.- Марта улыбалась,- Я пошутила. Копия была точной - и телесно, и умственно... Гро, ты прошёл последнее испытание - если бы ты сказал, что любишь Марту-дуру, между нами всё было бы кончено... Ну, ты простил меня?
     - Да,- честно ответил я.- Да, Великий Коллапс меня сожри. И ты меня тоже прости... Я не знал, что ты шутишь.
     - Я и не сержусь. До встречи, моя перелётная звезда.- Марта нежно улыбнулась,- Жду тебя на Бете Жука. Принимай свою корону!
     Связь отрубилась.
    
     Я заорал, выплёскивая стресс и разбудив при этом, наверное, весь этаж. Потом станцевал танец дикаря, пугая заглянувших на вопль слуг. А в голове уже прокручивались планы новой авантюры. Бета Жука - это семь световых лет от Зиуса... а если считать по кривой, в обход Фраэги, то...
     В общем, даже 15 световых лет с заходом в анархическую систему - сущие мелочи, для того, кто любит, и знает, к чему стремится. Одна незадача - надо корабль помощней. Значит, требуются деньги... Много.
     Ноги сами понесли меня к холомонитору. И плевать, что ночь.
     - Местная доска вакансий!- рявкнул я.

  Время приёма: 06:24 28.01.2007